Puntos clave

3/05/2016

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La enfermedad

La encefalitis japonesa (EJ) es la principal causa de encefalitis causada por virus en muchos países de Asia, en los que cada año se registran unos 68.000 casos clínicos, ocurriendo el 75% de estos casos en niños con edades comprendidas entre 0 y 14 años (1,2). En los países en los que es endémica, la mayoría de los adultos están naturalmente inmunizados por haber tenido la infección en la infancia, si bien la enfermedad puede afectar a personas de cualquier edad.

Es endémica en las zonas rurales, sobre todo en las zonas donde coexisten el cultivo de arroz y la cría de cerdos, también se registran algunas epidemias en zonas urbanas(3). En la mayor parte de las zonas templadas de Asia, el virus de la encefalitis japonesa se transmite principalmente en verano, que es cuando se producen las grandes epidemias. En las regiones tropicales y subtropicales, la transmisión puede tener lugar durante todo el año, aunque se suele intensificar en la estación de lluvias y, en las zonas de arrozales, en los períodos previos a la cosecha. La enfermedad no se transmite de persona a persona (1).

El período de incubación oscila entre 5 y 15 días. La mayor parte de las infecciones con el virus de la encefalitis japonesa son leves (fiebre y cefalea) o asintomáticas, pero aproximadamente una de cada 250 infecciones se convierte en una enfermedad grave caracterizada por la repentina aparición de fiebre elevada, cefalea, rigidez de nuca, desorientación, coma, ataques, parálisis espástica y muerte (4). La tasa de letalidad puede alcanzar al 30% de las personas con síntomas de la enfermedad. Entre un 20 y un 30% de los supervivientes quedan con secuelas mentales y neurológicas tales como parálisis, ataques recurrentes o pérdida del habla (1).

Viajeros

La encefalitis japonesa es una enfermedad muy rara en viajeros (un caso por millón de viajeros), pudiendo afectar a viajeros de cualquier edad. Para la mayoría de las personas que viajan a Asia el riesgo es mínimo y éste variará principalmente según el destino, la duración de la estancia, la época del año y las actividades desarrolladas.

Figura 1.- Países con Riesgo de Encefalitis Japonesa. Distribución geográfica de los virus de la encefalitis japonesa (5)

Tablas de países con regiones de Riesgo de Encefalitis Japonesa:

Australia

India

Pakistán

Sri Lanka

Bangladesh

Indonesia

Papúa Nueva Guinea

Taiwan

Brunei*

Japón

Filipinas

Tailandia

Burma

Laos

Rusia

Timor Oriental

Camboya

Malasia

Saipán

Vietnam

China

Nepal

Singapur

Guam

Corea del Norte

Corea del Sur

*Sin datos, pero se considera área endémica.



Fig 2. –  Los arrozales, frecuentes en todo el sudeste de Asia, además de un hermoso paisaje, son un caldo de cultivo óptimo para los mosquitos que transmiten el virus. Foto: PATH / 2013 (7)

Medidas Preventivas

Las medidas de protección contra la picadura de mosquitos son importantes para disminuir el riesgo entre los viajeros, pero la medida más eficaz para prevenir la enfermedad es la vacunación.

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